Semua laporan keuangan pada dasarnya adalah dokumen historis historis. Mereka menceritakan apa yang terjadi selama periode waktu tertentu. Namun sebagian besar pengguna laporan keuangan khawatir tentang apa yang akan terjadi di masa depan. Para pemegang saham khawatir dengan pendapatan dan dividen di masa depan. Kreditor khawatir dengan kemampuan masa depan perusahaan untuk membayar kembali hutangnya. Manajer prihatin dengan kemampuan perusahaan untuk membiayai ekspansi masa depan. Terlepas dari kenyataan bahwa laporan keuangan adalah dokumen sejarah, mereka masih dapat memberikan informasi berharga yang berkaitan dengan semua masalah ini.

Analisis laporan keuangan melibatkan pemilihan data yang cermat dari laporan keuangan untuk tujuan utama meramalkan kesehatan keuangan perusahaan. Hal ini dilakukan dengan memeriksa tren dalam data keuangan utama, membandingkan data keuangan antar perusahaan, dan menganalisis rasio keuangan utama.

Manajer juga sangat memperhatikan rasio keuangan. Pertama, rasio memberikan indikator seberapa baik kinerja perusahaan dan unit bisnisnya. Beberapa rasio ini biasanya akan digunakan dalam pendekatan balanced scorecard. Rasio spesifik yang dipilih bergantung pada strategi perusahaan. Misalnya perusahaan yang ingin menekankan daya tanggap kepada pelanggan dapat memantau rasio perputaran persediaan. Karena manajer harus melapor kepada pemegang saham dan mungkin ingin mengumpulkan dana dari sumber eksternal, manajer harus memperhatikan rasio keuangan yang digunakan oleh inventaris eksternal untuk mengevaluasi potensi investasi dan kelayakan kredit perusahaan.

Meskipun analisis laporan keuangan adalah alat yang sangat berguna, ia memiliki dua batasan. Kedua keterbatasan ini melibatkan komparabilitas data keuangan antara perusahaan dan kebutuhan untuk melihat melampaui rasio. Perbandingan satu perusahaan dengan perusahaan lain dapat memberikan petunjuk berharga tentang kesehatan keuangan suatu organisasi. Sayangnya, perbedaan dalam metode akuntansi antara perusahaan terkadang membuat sulit untuk membandingkan data keuangan perusahaan. Sebagai contoh, jika satu perusahaan menilai inventarisinya dengan metode LIFO dan perusahaan lain dengan metode biaya rata-rata, maka perbandingan langsung data keuangan seperti penilaian persediaan dan harga pokok penjualan antara kedua perusahaan mungkin menyesatkan. Beberapa kali data cukup disajikan dalam catatan kaki ke laporan keuangan untuk menyajikan kembali data ke basis yang sebanding. Jika tidak, analis harus mengingat kurangnya komparabilitas data sebelum menarik kesimpulan yang pasti. Namun demikian, bahkan dengan batasan ini dalam pikiran, perbandingan rasio kunci dengan perusahaan lain dan dengan rata-rata industri sering menunjukkan jalan untuk penyelidikan lebih lanjut.

Seorang analis yang tidak berpengalaman dapat menganggap bahwa rasio cukup dalam diri mereka sebagai dasar untuk penilaian tentang masa depan. Tidak ada yang bisa lebih jauh dari kebenaran. Kesimpulan berdasarkan analisis rasio harus dianggap sebagai tentatif. Rasio tidak boleh dipandang sebagai tujuan, tetapi harus dilihat sebagai titik awal, sebagai indikator tentang apa yang harus dikejar secara lebih mendalam. Mereka mengajukan pertanyaan, tetapi mereka jarang menjawab pertanyaan apa pun sendiri. Selain rasio, sumber data lain harus dianalisis untuk membuat penilaian tentang masa depan organisasi. Mereka analis harus melihat, misalnya, pada tren industri, perubahan teknologi, perubahan selera konsumen, perubahan dalam faktor ekonomi yang luas, dan perubahan dalam perusahaan itu sendiri. Perubahan baru-baru ini dalam posisi manajemen kunci, misalnya, mungkin memberikan dasar bagi optimisme tentang masa depan, meskipun kinerja masa lalu perusahaan mungkin biasa-biasa saja.

Beberapa tokoh yang muncul di laporan keuangan memiliki signifikansi yang berdiri sendiri. Ini adalah hubungan satu tokoh dengan yang lain dan jumlah dan arah perubahan dari waktu ke waktu yang penting dalam analisis laporan keuangan. Bagaimana analis bisa masuk dalam hubungan yang signifikan? Bagaimana analis menggali tren dan perubahan penting dalam perusahaan? Tiga teknik analitik digunakan secara luas; dolar dan perubahan persentase pada pernyataan, pernyataan ukuran umum, dan rumus rasio keuangan.